La mejor actuación de Tom Brady en tres duelos ante Nueva Orleans dio a los Buccaneers de Tampa Bay el segundo boleto al choque por el título de la Conferencia Nacional y de paso mandó a casa al quarterback Drew Brees, de los Saints, quizá de manera definitiva.

Brady y la ofensiva de los Buccaneers aprovecharon tres pérdidas de balón de los Saints, entre ellas dos intercepciones a Brees, con touchdowns, y Tampa Bay derrotó el domingo 30-20 a Nueva Orleans en la ronda divisional de los playoffs de la NFL.

Dos de esos touchdowns fueron en pases cortos a Mike Evans y Leonard Fournette. Y después de que un pase de Brees fue interceptado por el linebacker Devin White a mediados del último cuarto, Brady llevó a los Buccaneers a la yarda uno rival, desde donde se lanzó a la zona de anotación para prácticamente asegurar su 14to viaje a un partido por el campeonato de conferencia —su primero en la Conferencia Nacional.

Ese enfrentamiento se llevará a cabo el próximo domingo en Green Bay, donde a sus 43 años, Brady tratará de avanzar a su 10mo Super Bowl en un duelo con los Packers y su quarterback All-Pro, Aaron Rodgers.

Highlight del Buccaneers vs Saints

“Trabajamos muy duro para llegar a este punto. Dos victorias como visitantes en playoffs es muy bueno”, comentó Brady. “Ahora tenemos que ir a vencer a un gran equipo al que conocemos bastante bien. Aaron está jugando increíble”.

Mientras tanto, la era de Brees en Nueva Orleans podría llegar a su fin después de 15 temporadas.

El partido quizá será el último en el Superdome para Brees, un quarterback de 42 años que se encuentra bajo contrato por un año más pero que no ha hablado sobre ningún plan más allá de esta temporada, y en ocasiones ha dado indicios de un retiro inminente.

Si bien tan solo 3,750 boletos fueron distribuidos para un Superdome de 73.000 localidades para cumplir con las restricciones de las autoridades locales ante la pandemia de COVID-19, los aficionados se hicieron escuchar al estallar cuando Brees entró a la cancha para la primera serie ofensiva de Nueva Orleans.

Si fue su último partido en la NFL, no será uno para el recuerdo. El líder de la liga de todos los tiempos en pases completos y yardas por aire conectó 19 de 34 pases para solamente 134 yardas, un touchdown y tres intercepciones.

Brady terminó con 18 pases completos en 33 intentos para 199 yardas en lo que con frecuencia parecía más un duelo defensivo. A diferencia de sus dos duelos anteriores ante los Saints —ambos derrotas— Brady no cometió intercepciones y supo evadir la presión, sufriendo una sola captura.

Cleveland Browns caen ante Mahomes y sus Kansas City Chiefs

Así como muchas otras de sus penosas derrotas pasadas en postemporada, los Browns se quedaron dolorosamente cerca —a centímetros de una jugada decisiva, de una última oportunidad. Con su derrota, los Kansas City Chiefs se enfrentarán a los Buffalo Bills.

La temporada de cambio de Cleveland terminó el domingo en medio del sufrimiento.

“Por ahora”, dijo el quarterback Baker Mayfield. “Definitivamente va a doler”.

Sin poder aprovechar la salida del quarterback estelar de Kansas City, Patrick Mahomes, con una conmoción cerebral, los Browns permitieron que el mariscal suplente Chad Henne realizara dos jugadas cruciales en los últimos dos minutos en la derrota de 22-17 en la ronda divisional de los playoffs de la NFL.

Tras estar abajo 19-3, los Browns (12-6) remontaron para amenazar con poner fin al reinado de los actuales campeones del Super Bowl. Pero Cleveland no pudo evitar que Henne recorriera 13 yardas por tierra en tercera oportunidad y 14 por avanzar, y posteriormente completara un pase corto en cuarta a Tyreek Hill con 1:14 minutos de juego para llevar a los Chiefs al duelo por el campeonato por tercer año consecutivo.

“Todo terminó con nosotros en la defensa y lo dejamos escapar”, lamentó el defensive end estrella de los Browns, Myles Garrett, que jugó casi todo el encuentro con una lesión en los oblicuos. “Tuvimos dos oportunidades. No logramos que sucediera. Estuvo casi frente a nosotros y no lo logramos”.

Tan cerca. Tan característico de los Browns.

Aunque la derrota en postemporada no quedará marcada con un sobrenombre como “La Serie” o ”El Fumble” —las dos famosas derrotas en postemporada para una franquicia que vuelve a destacar— fue casi igual de dolorosa para los Browns y sus aficionados.

“Duele”, admitió el entrenador de primer año Kevin Stefanski, quien se perdió el encuentro de comodín la semana pasada ante Pittsburgh debido a los protocolos por COVID-19. “Hay una rotundidad en este partido cuando no lo consigues en los playoffs y eso realmente duele. Agradezco la manera en que nuestros jugadores lucharon. Lucharon como lo hacen cada semana, y hoy simplemente no fue suficiente”.

Habrá tiempo para que los Browns reflexionen sobre esta extraña temporada. Por primera vez en mucho tiempo, su futuro luce brillante.

“Tenemos un equipo increíble en todos los aspectos”, afirmó Garret. “Mostramos que podemos llegar al duelo por el campeonato de la AFC. Nos quedamos a una jugada. Simplemente tenemos que hacer esa jugada”.

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