La misión Mars 2020 de la NASA concluyó su primer objetivo el pasado jueves al aterrizar de manera segura el rover Perseverance en el planeta Marte e instalarlo en la superficie marciana. Perseverance se une a otros cuatro rovers: Curiosity, Sojourner, Opportunity y Spirit.

Marte, cuya distancia mínima a la Tierra es de 33.8 millones de millas (54.6 millones de km), recibió a su quinto astromóvil (rover) en menos de 25 años.

Sojourner

El primer rover que aterrizó en el planeta rojo fue el Sojourner el 4 de julio de 1997 como parte de la misión Mars Pathfinder, que tuvo el despegue de la Tierra el 4 de diciembre de 1996. Con la llegada a Marte, el Sojourner se convirtió en el primer vehículo robótico en operar en otro planeta.

Soujourner fue diseñado para una misión de 7 sols (o bien, 7 días solares, o siete días marcianos), o con una extensión de 30 sols, pero el rover superó las expectativas y estuvo activo durante 83 sols, equivalentes a 85 días terrestres. El rover cubrió una distancia de poco más de 100 metros.

Spirit y Opportunity

La siguiente misión ocurrió siete años, la cual llevó dos astromóviles como parte del Programa de Exploración de Marte de la NASA.

Uno de ellos fue el Spirit, que hizo el aterrizaje en Marte el 3 de enero de 2004, pero, debido a malas condiciones, tocó la superficie marciana hasta el 16 de enero; días después, el 24 de enero del 2004, su gemelo Opportunity.

El Spirit aterrizó en el cráter Gusev. El sitio donde aterrizó se le nombró Columbia Memorial Station, en honor a los siete astronautas que fallecieron en el Transbordador Espacial Columbia.

Resultados notables

En esta misión, entre los resultados más notables fue tomar la primera fotografía en color, así como taladrar una piedra en Marte, lo cual es imprescindible para la investigación sobre si hubo un tipo de vida en el planera rojo, lo cual es la misión del rover Perseverance.

Spirit también fue el agente que encontró pruebas indirectas de agua en Marte en una piedra llamada Humphrey.

Spirit terminó su actividad en el 2010.

Por su parte, Opportunity terminó oficialmente su misión el 13 de febrero del 2019, después de que la NASA no obtuviera respuestas a múltiples señales enviadas desde agosto del 2018.

Curiosity

Las misiones a Marte no se detuvieron. Comenzando la segunda década de los años 2000, la misión Mars Science Laboratory (Laboratorio de Ciencia de Marte) fue lanzada el 26 de noviembre del 2011 y aterrizó de manera exitosa en el cráter Gale el 6 de agosto del 2012, y envió sus primeras imágenes a la Tierra, al igual que Perseverance.

El rover Curiosity es tres veces más pesado y dos veces más grandes que los vehículos de la misión Mars Exploration Rover, Spirit y Opportunity.

Se tenía pensado que el Curiosity tendría actividad de su misión durante un 1 año marciano (1.88 años terrestres), pero hasta el 2020 seguía operativa.

El trayecto recorrido de Curiosity es de 23 km hasta agosto del 2020.

Su misión en el planeta rojo es tomar muestras de suelo y polvo rocoso para su análisis.

Perseverance

El rover Perseverance forma parte de la misión Mars 2020, que también forma part del Programa de Exploración de Marte de la NASA.

Su lanzamiento tuvo lugar el 30 de julio del 2020 y aterrizó el 18 de febrero del 2021.

Esta misión muestra los avances tecnológicos, pues no sólo llevará un astromóvil, sino también un helicóptero explorador llamado Ingenuity, el cual tiene como función planificar la mejor ruta para el desplazamiento de Perseverance.

Con sus instrumentos, Perseverance estudiará el entorno astrobiológico antiguo del planeta y los procesos geológicos de la superficie para conocer su historia.

Asimismo, tiene la meta de conocer si el planeta vecino de la Tierra en un pasado lejano albergó vida.

Perseverance juntará rocas para que, en el año 2030, sean enviadas a la Tierra para su estudio.

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