domingo, julio 25, 2021

¿Cuántos Tyrannosaurus rex caminaron por la Tierra?

¿Cuántos Tyrannosaurus rex caminaron por la Tierra? El Informe de investigación es una breve reseña sobre un trabajo académico interesante.

La gran idea sobre los Tyrannosaurus rex

Durante 2.4 millones de años de existencia en la Tierra, un total de 2,500 millones de Tyrannosaurus rex vivieron alguna vez, y 20,000 animales individuales habrían estado vivos en cualquier momento, según un nuevo método de cálculo que describimos en un artículo publicado el 15 de abril de 2021 en el revista Science.

Para estimar la población, nuestro equipo de paleontólogos y científicos tuvo que combinar la extraordinariamente exhaustiva investigación existente sobre T. rex con un principio ecológico que conecta la densidad de población con el tamaño corporal.

A partir de patrones de crecimiento microscópicos en los huesos, los investigadores infirieron que el T. rex se apareó por primera vez alrededor de los 15 años. Con los registros de crecimiento, los científicos también pueden generar curvas de supervivencia: una estimación de las posibilidades de que un T.rex viva hasta una edad determinada. Utilizando estos dos números, nuestro equipo estimó que las generaciones de T.rex tardaron 19 años. Finalmente, T. rex existió como especie durante 1.2 a 3.6 millones de años. Con toda esta información, calculamos que T. rex existió durante 66,000 a 188,000 generaciones.

Solo a partir del registro fósil, habíamos generado una tasa de rotación de T.rex. Si nuestro equipo pudiera estimar el número de individuos en cada generación, sabríamos cuántos T.rex vivieron alguna vez.

En ecología, existe una relación bien establecida entre la masa corporal y la densidad de población llamada ley de Damuth. Los animales más grandes necesitan más espacio para sobrevivir: una milla cuadrada de pastizal puede albergar muchos más conejos que elefantes. Esta relación también depende del metabolismo: los animales que queman más energía requieren más espacio.

Los paleontólogos han elaborado una serie de buenas estimaciones de la masa corporal del T.rex y también han estimado su metabolismo: más lento que los mamíferos pero algo más rápido que un gran lagarto moderno, el dragón de Komodo. Con la ley de Damuth, estimamos que el mundo antiguo tenía alrededor de un T.rex cada 42.4 millas cuadradas (109.9 kilómetros cuadrados). Eso es aproximadamente dos personas en toda el área de Washington, D.C.

Ahora teníamos todas las piezas que necesitábamos. Al multiplicar la densidad de población por el área en la que vivía T. rex, se obtiene una estimación de 20,000 individuos por generación.

¿Por qué importa?

Una vez que averiguamos el tamaño medio de la población, pudimos calcular la tasa de fosilización del T.rex: la probabilidad de que un solo esqueleto sobreviviera para ser descubierto por humanos 66 millones de años después. La respuesta: alrededor de 1 en 80 millones. Es decir, por cada 80 millones de T.rex adultos, solo hay un espécimen claramente identificable en un museo.

Este número destaca lo incompleto que es el registro fósil y permite a los investigadores preguntarse qué tan rara podría ser una especie sin desaparecer por completo del registro fósil.

Más allá de calcular la tasa de fosilización de T. rex, nuestro nuevo método podría usarse para calcular el tamaño de la población de otras especies extintas.

Lo que aún no se sabe

Las estimaciones sobre animales extintos siempre incluyen cierta cantidad de incertidumbre. Nuestra estimación de la densidad de población de T.rex varía de un individuo por cada 2.7 millas cuadradas (7 km cuadrados) a uno por cada 665.7 millas cuadradas (1,724 km cuadrados). Pero, sorprendentemente, la mayor fuente de esta incertidumbre proviene de la ley de Damuth. Hay mucha variación en los animales modernos. Por ejemplo, los zorros árticos y los demonios de Tasmania tienen una masa corporal similar, pero los demonios tienen seis veces la densidad de población.

Un estudio más a fondo de los animales vivos podría reforzar nuestras estimaciones sobre el T. rex.

Tampoco conocemos las tasas de fosilización de otros dinosaurios extintos hace mucho tiempo. Si tenemos muchos fósiles de una especie, ¿significa eso que eran más comunes que el T. rex, o simplemente recuperamos sus fósiles con más frecuencia?

¿Qué sigue?

Este estudio podría conducir a otros hechos ocultos sobre la biología y la ecología del T.rex.

Por ejemplo, podríamos saber si las poblaciones de T.rex fluctuaron hacia arriba y hacia abajo con Triceratops, similar a las relaciones de depredadores y presas de lobos y alces en la actualidad. Sin embargo, la mayoría de los otros dinosaurios aún no tienen los datos increíblemente ricos de décadas de cuidadoso trabajo de campo que le permitió a nuestro equipo hacer un recuento del T.rex.

Si los científicos quieren aplicar esta poderosa técnica a otros animales extintos, tenemos que investigar un poco más.

El podcast Conversation Weekly profundiza en una nueva investigación que arroja luz sobre el tamaño real y la apariencia plumosa de los dinosaurios.

Este artículo se ha vuelto a publicar de The Conversation con una licencia de Creative Commons. Lea el artículo original aquí: https://theconversation.com/how-many-tyrannosaurus-rex-walked-the-earth-159041.

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